Più di 2000 anni fa, il poeta e filosofo romano Marco Terenzio Varrone ha scritto il primo manuale di agricoltura, in cui consigliava di alimentare i cani della fattoria con orzo, pane bagnato nel latte e ossa di pecora morta.
Durante il Medioevo, era comune per i reali europei avere delle cucce per i loro cani e dei cuochi che facevano enormi stufati dedicati ai quattro zampe, per lo più con cereali e verdure e con alcuni sottoprodotti a base di carne o di frattaglie -il cuore, il fegato e polmoni di vario bestiame.
I cani delle famiglie di ceto medio-basso avevano diete magre: venivano alimentati solo con ciò che i loro proprietari avanzavano nelle loro cucine. Una normale dieta del cane domestico consisteva in croste di pane, ossa nude, patate, cavoli, o qualsiasi altra cosa che potevano scroccare per conto proprio.
Nel 18 ° secolo, i cani della fattoria, che dovevano essere abbastanza sani per poter fare il loro lavoro, erano regolarmente nutriti con miscele di grani e lardo. In città, i cani randagi e anche quelli di proprietà proletaria si nutrivano cercando per le strade i cavalli e animali morti, e rifiuti umani commestibili.
Le persone altolocate e benestanti, nel corso della storia, hanno nutrito i loro cani da compagnia con un’alimentazione che era molto più elaborata, completa e ricercata di quella che la maggior parte degli esseri umani normali potevano permettersi.
Nel 1800 l’imperatrice Tzu Hsi della Cina era nota per nutrire i suoi Pechinesi con le pinne di squalo, petti di quaglia, e antilopi da latte. La nobiltà europea ha nutrito i loro cani con anatra arrosto, torte, caramelle, e anche liquori.
Il verso la metà del 1800, la rivoluzione industriale ha creato una classe media in crescita con più lusso e più tempo libero, gli animali domestici hanno cominciato ad essere considerati “beni di lusso” di gente comune; il risultato fu che l’alimentazione per animali domestici è stata più attentamente esaminata e studiata.

Molti ed altri animali domestici ( oltre alle bestie da reddito ) e più possibilità economiche hanno prodotto una nuova professione: il medico veterinario. La medicina veterinaria è stata ufficialmente fondata negli Stati Uniti nel 1895, ma molti sedicenti esperti stavano già dando consigli su diete speciali per il cane. Inizia in questi anni l’idea che i cani dovevano essere “civili”, e dal momento che i cani selvatici mangiavano carne cruda, i cani domestici vennero dirottati sulla carne cotta, idea che ha influenzato l’industria alimentare dell’animale domestico per decenni.

Alla fine degli anni 1850, un giovane elettricista di Cincinnati di nome James Spratt andò a Londra per vendere parafulmini. Quando la nave attraccò, i membri dell’equipaggio lanciarono “gallette”, il residuo delle scorte alimentari del viaggio sul molo, dove sono state divorate da orde di cani in attesa. Questo episodio diede a Spratt un’idea: le gallette o “Biscotti della nave”, o pane duro, sono stati l’alimentazione standard per i marinai per secoli, potevano esserlo anche per i cani. L’elettricista ideò dei biscotti fatti con farina, acqua e sale mescolati in un impasto duro, cotti al forno, e lasciati indurire e asciugare. I biscotti si potevano facilmente conservare e avevano una lunghissima durata, sembravano un po ‘come biscotti per cani di oggi.

Spratt ha avuto un’idea che avrebbe potuto realizzare a buon mercato, facile da servire, stipare e conservare e così i biscotti vennero venduti ad un numero sempre più crescente di proprietari di cani urbani. La sua ricetta poi si evolse: una miscela di grano al forno, radice di barbabietola, verdure, legati insieme con il sangue di manzo. Quando Spratt brevettò il Pasto Dog Torte, nel 1860, nacque l’industria alimentare animali da compagnia, con un successo in Inghilterra così grande che nel 1870 lo traghettò a New York … iniziando così il mercato pet food americano.
Altri seguirono le orme di Spratt:

* Nel 1880, un veterinario di Boston ha introdotto il pane medicato AC Daniel Dog.

* La FH Benner Biscuit Società ha aperto nel 1908, creando biscotti a forma di ossa. Bennet fece anche il primo alimento dedicato ai cuccioli, e fu il primo a confezionare crocchette di dimensioni diverse per le diverse razze.

* Nel 1931 la Nazionale Biscuit Company (Nabisco) acquistò i brevetti dell’azienda Bennet e rinominò i biscotti Milkbones. Poi assunse 3.000 venditori con l’obiettivo specifico di vendere Milkbones in negozi di prodotti per animali-e sensibilizzare la coscienza nazionale. Per la prima volta, biscotti per cani diventarono una parte della normale spesa.

* Nel 1922 i fratelli Chappel di Rockford, Illinois, introdussero Ken-L-Razione, il primo cibo per cani in scatola negli Stati Uniti. Era carne di cavallo. Nel 1930 iniziarono la sponsorizzazione di un popolare programma radiofonico, Le avventure di Rin Tin Tin. Ken-L-Razione è diventato un tale successo che verso la metà degli anni ’30 sono stati allevati cavalli solo per il cibo per cani e si assistette allla macellazione di 50.000 capi in un anno.
Nel 1941, il cibo per cani in scatola aveva una quota del 90% del mercato dell’alimentazione canina … fino a quando gli Stati Uniti entrarono nella Seconda Guerra Mondiale e il governo iniziò il razionamento di stagno e carne, il cibo secco per cani divenne di nuovo popolare.

Nel 1950 la Società Ralston Purina utilizzò per la prima volta un estrusore di cottura per realizzare i loro cereali Chex. Ecco come funzionava: gli ingredienti venivano spinti attraverso un tubo, cotto ad alta pressione, e venivano gonfiati d’aria. Questo ha permesso ai cereali Chex di rimanere croccanti con l’aggiunta di latte.
I produttori erano sempre più attenti circa l’aspetto, la consistenza, e la digeribilità del cibo secco per cani e Purina prese in prestito un estrusore dalla divisione cereali e sperimentò in segreto per tre anni un nuovo: il Purina Dog Chow. Ai cani piacque molto, venva digerito bene, e divenne rapidamente il cibo preferito dai cani americani -e lo è ancora oggi.
Nei primi anni 1950, Ken-L-Razione fece il salto dalla radio alla pubblicità televisiva, con spot che lo identificavano come un cibo sano, equilibrato e controllato dal punto di vista sanitario.

Nel 1964 la Food Institute Pet, un gruppo controcorrente alla ormai gigantesca industria alimentare per animali domestici, ha iniziato una campagna per convincere la gente a smettere di alimentare i propri cani con cibo confezionato e industriale. Sono stati finanziati “rapporti” e studi che hanno trovato luce in riviste, in cui venivano illustrati dettagliatamente i vantaggi del cibo casalingo per cani.

Nel 1975 erano più di 1.500 gli alimenti per cani sul mercato.

Oggi, più di 1.600 chilometri quadrati di soia, 2,1000 chilometri quadrati di mais, e 1,7 milioni di tonnellate di carne e pollame prodotti sono trasformati in cibo per animali ogni anno. Ci sono più di 65 milioni di cani negli Stati Uniti, contro i 7 milioni in Italia, e gli alimenti per animali domestici hanno un fatturato di 11 miliardi dollari e l’industria è in crescita.

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